¿Qué es la psicobiología y en qué se diferencia de la psicología?

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La RAE define la psicobiología (o biopsicología) como una «disciplina que estudia las bases biológicas de los hechos psíquicos». De manera sencilla, podemos describir esta disciplina científica como una rama de la psicología que estudia los orígenes biológicos de la conducta humana.

A día de hoy, parece más que lógico pensar que nuestro comportamiento, nuestras emociones y nuestros pensamientos están estrechamente relacionados con la biología. Al fin y al cabo, sabemos que el sistema nervioso es el encargado de reaccionar a los estímulos externos y generar respuestas.

Sin embargo, no siempre ha sido así. De hecho, hasta hace unos pocos siglos los humanos no sabían que el cerebro es, básicamente, el motor de nuestras vidas.

En este contexto es fácil entender por qué la psicobiología es una ciencia relativamente nueva. Su origen data de finales del siglo XIX y principios del siglo XX, y podemos afirmar que una de sus más importantes influencias fue Charles Darwin.

Mediante la publicación de su conocida obra «El origen de las especies», las ideas de Darwin se extendieron por todo el mundo. Gracias a él sabemos, hoy en día conocemos, entre otras cosas, que:

  • Entre individuos de una misma especie se producen pequeños cambios (lo que se conoce como evolución)
  • Los seres vivos heredamos en gran medida las características de nuestros padres.
  • Mediante la supervivencia de los individuos más aptos, las especies logran adaptarse para sobrevivir en las condiciones cambiantes de nuestro planeta.

En una investigación publicada en 1963, Robert Watson afirmó que uno de los mayores aportes de Charles Darwin a la psicología (y, por ende, a la psicobiología) fue «su énfasis en los instintos como elementos biológicos que determinan ciertos comportamientos«.

Más tarde, los aportes de científicos como Santiago Ramón y Cajal, que estudió la plasticidad del cerebro, ayudaron a desarrollar lo que hoy conocemos como psicobiología.

psicobiología

¿Qué diferencia la psicobiología de otras ramas de la psicología?

En general, todas las ramas de la psicología se centran en el estudio de las conductas y las emociones humanas. Sin embargo, la estrecha relación de la psicobiología con la biología la ha alejado ligeramente de otras ramas de la psicología por los siguientes motivos:

  • Tiene un enfoque mucho más biológico. Podríamos decir que lo más importante de la psicobiología no es lo que estudia, sino cómo lo estudia.
  • Es la rama más interdisciplinar, pues se relaciona con otras ciencias como la bioquímica o la neuroanatomía.
  • Estudia, también, el funcionamiento cerebral de otros seres vivos. De hecho, uno de sus rasgos distintivos ha sido la experimentación tanto con humanos como con otros animales.
  • Trata de explicar cómo las funciones biológicas de los diferentes organismos influyen en su mente.
  • Sus métodos de investigación se diferencian de los del resto de ramas.

¿Cuáles son los principales métodos de investigación en psicobiología?

  • Investigación experimental

La investigación experimental es un método cuantitativo en el que, manteniendo una serie de variables, se estudian los cambios producidas en otras. Es decir, las investigaciones experimentales estudian las causas de determinados sucesos.

  • Investigación observacional

La investigación observacional, por su parte, se caracteriza porque el investigador no interviene, tan solo observa y mide las diferentes variables que pretende estudiar.

Ambos tipos de investigaciones pueden realizarse tanto en humanos como en animales. Esto se debe a que los cerebros de animales como ratas o perros comparten ciertas características con los de los humanos, por lo que los resultados obtenidos en los estudios con animales muchas veces pueden aplicarse al cerebro humano.

Además, tanto las investigaciones experimentales como las observacionales pueden ser:

  • Aplicadas: aquellas investigaciones que pretenden resolver un determinado problema o explicar un determinado fenómeno.
  • Básicas: cuyo objetivo es aumentar los conocimientos.

Gracias a la investigación en psicobiología se han podido explicar enfermedades como el parkinson, el alzheimer o la esquizofrenia. Se trata de enfermedades que afectan también a numerosas especies animales.

¿Cuáles son sus ramas?

Los investigadores Pinel y Barnes consideran que la psicobiología se puede dividir en diferentes ramas:

  • La psicología fisiológica estudia las relaciones causales entre el sistema nervioso y la conducta. Es decir, explica nuestro comportamiento por medio de nuestros procesos cerebrales. Se trata de una rama muy próxima a la neurociencia que estudia, principalmente, el cerebro, las hormonas y las neuronas.
  • La psicofarmacología estudia el efecto de los fármacos sobre el comportamiento. Es clave a la hora de tratar trastornos psicológicos, como la depresión, por medio de fármacos.
  • Neuropsicología: esta disciplina supone un puente entra la psicología y la neurología. Estudia, principalmente, los efectos que tienen diferentes lesiones del sistema nervioso central en la conducta y las emociones humanas.
  • La psicofisiología estudia las bases fisiológicas de la psicología humana mediante métodos como resonancias, electroencefalogramas…
  • La neurociencia cognitiva surgió en los años 80 y estudia los mecanismos neuronales que dan lugar a diferentes procesos psicológicos.
  • Ls psicología comparada estudia la conducta de los animales con la intención de entender de qué forma han evolucionado, cómo se han adaptado al medio, cómo funciona su cerebro… Además, compara las diferencias de comportamiento entre las diversas especies.

¿Por qué es tan importante la psicobiología?

Antes se creía que las emociones dependían del alma, un concepto abstracto y poco científico que regía los anhelos y el comportamiento de las personas.

Sin embargo, ahora sabemos que nuestras emociones son producto de nuestro cerebro. Nuestro sistema nervioso reacciona ante aquello que nos sucede generando una respuesta que comienza en el sistema límbico y pasa por diferentes estructuras, como el hipocampo y el cerebelo, encargados de la memoria.

Cuando nos vemos afectados por un problema mental, como la depresión, nuestras emociones cambian. Nos sentimos tristes y desmotivados y estos sentimientos afectan a nuestra manera de relacionarnos, a nuestras rutinas y hasta a nuestro aspecto físico.

Resulta que dependemos de lo que ocurre en nuestro cerebro. Ese es precisamente el motivo por el que la psicobiología es tan importante: porque necesitamos conocer qué ocurre dentro de nuestra cabeza para poder solucionar problemas que consideramos emocionales.

Por supuesto, eso no quiere decir que nuestra conducta solo sea producto de la biología. Somos una mezcla de características adquiridas por medio de la genética y de aquello aprendido mediante la socialización. Sin embargo, sí que es cierto que incluso aquello que obtenemos del entorno es procesado por nuestro sistema nervioso, por lo que genera procesos biológicos también.

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Imagen de Lucía Lorenzo
Sobre Lucía Lorenzo Lucía Lorenzo es Graduada en Periodismo por la Universidad de Valladolid, donde descubrió su gran interés por los temas relacionados con la salud, especialmente con la salud mental, la gran olvidada en las enseñanzas universitarias. Entre sus inquietudes se encuentran el feminismo y los derechos LGBT. Ganadora de un premio de relato corto en el año 2013, disfruta escribiendo tanto noticias como ficción.
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